Wednesday, May 31, 2017

Chris the Guide on Whatevr Fanzine Nr.3: The Sacred and the Sexual

The Sacred and the Sexual
Whatever Fanzine NR.3, May 2017
by Chris the Guide

Rome is “amor”, Rome is art and art is undoubtedly “amor”, love, love for beauty. Strolling through the streets of downtown Rome literally means being surrounded by beauty. Streets, squares, churches, museums, sun, colors are an ode to beauty. The concept of beauty, theorized by the aesthetic philosophy in the 18th century, is a pillar of the classical Greek-Roman art and often shows sensuality and eroticism; just think of the various female and male nudes visible in the museums of the city, even in its sacred heart: the Vatican. 

Greek and Roman literature is full of odes to love, sexuality, eroticism, both heterosexual and homosexual.
In Greece, male nudity was associated with glory, triumph and moral excellence: the perfect body, the canon of beauty, could give shape to the gods themselves. Thus, also in Rome, resuming this tradition, the emperors had themselves portrayed associating their face with the most celebrated nude sculptures of the Greek masters.

Napoleon as Mars the Peacemaker

Our Western culture is comfortable with such an image, it is full of such images. In the Neoclassic period Napoleon had himself portrayed heroically nude by Antonio Canova as Mars the Peacemaker. This was a virtuous nude and did not convey vulnerability or embarrassment, on the contrary, it denoted strength and power.
As to female nudity, the message is clearly different; large breasts and curved bellies suggest fertility, procreation and abundance. With Praxiteles and his Venus of Cnidus, seduction was added, paving the way to the countless nymphs and sexy Venuses of ancient art, of which the Roman museums abound. Once again nothing new for the reader, if you think of the famous Venus de Milo at the Louvre or the Callipigia -  literally, with the a…. - of Naples (Google it, a real playmate, wow).

Venus Callipigia

Even Renaissance adopts the representation of the "unveiled" Greek canon, both male and female. Michelangelo sculpts the ultra-nude David in Florence and depicts Adam naked in the Sistine Chapel ("the spark", the two fingers touching, yes, that one, you know it), and Raphael represents his woman, his wife, with uncovered breasts in a beautiful and sensual portrait known as "The Fornarina"…. So, tits, butts and genitals in abundance. It becomes normal to own and show works with sensual nudity that refer to famous biblical, mythological or literary stories, in a pseudo pornographic show ante-litteram, that is socially acceptable.

Fornarina (detail)

So, if you represent Bathsheba, later the wife of King David, curvy and erotic, bathing naked together with her bosomy servants – since it is a biblical story, protocol permits display in the halls of the noble palaces. Similarly, it is acceptable, even culturally high class, to show in those same rooms the nude bodies of the Greek gods in love, like Venus and Adonis or Zeus and Hera etc. etc....

J. Zucchi, Bathsheba bathing

But, as the reader would rightly think, "religion is something else", paintings for people’s homes… Well I can see that, but in works of sacred art, no way. Nevertheless, sometimes, walking through museums and churches, passing by chapels and altars, - almost without realizing it, perhaps because unexpected -  all sorts of sensual nudes, images of "scandalous" naked limbs and orgasmic faces jump out at us as we wander by. All of a sudden we stop dead in our tracks thinking "Hey wait, but, what did I see?".
Naked flesh of the Saints and corporal ecstasy, the breasts of a Madonna nursing the Holy Baby, and curiously often even the " little thing", let’s say the groin of the child Jesus unveiled! Yes, it is there, in front us, clear and evident, free from any constriction[1]. Mary points it out, sometimes touches it. How is it possible? Is this Christian art, is this the Roman Catholic Church? Wasn’t nakedness sinful, embarrassing?  Eroticism and sexuality in churches, how is it possible?

Beccafumi, Madonna with Child
Often, what may appear strange to us now, was quite common in the past. If art generally always reflects the culture, the thought and the society of the time that produced it, religious art does so even more, being never just a decoration but having always intrinsically a liturgical and theological value. Therefore, in Christian art sexuality has necessarily a religious value. These works of art may not be there by mere chance.
The sense of it, although almost sunk into oblivion for centuries, exists and is connected to the innermost part of Christian faith.
How handsome you are, my beloved! Oh, how charming! And our bed is verdant ... his left arm is under my head, and his right arm embraces me. (1,16; 2,6) Your graceful legs are like jewels, the work of an artist’s hands. Your navel is a rounded goblet that never lacks blended wine. (7,2)
These are quotes from the Song of Songs, attributed to Solomon, Old Testament.
The Song of Songs does not see the body as just sexuality or a vague heavenly metaphor, but it recognizes the body as the symbol that combines history to eternity, flesh and spirit, eros and love, skin and feelings, man and God (...). The beauty of man is total, circular, it ignores the distinction between body and spirit, the proclamation of the resurrection of Christ is the celebration of full harmony ... I quote Gianfranco Ravasi, Cardinal of San Giorgio in Velabro, President of the Pontifical Council for Culture, a distinguished biblical scholar and a man of great culture[2].
Beauty, aesthetics and love, quite simply man is beauty as created in the image and likeness of God and out of love he became man in Jesus. Therefore, love and humanity.

D. Calvaert, Mystical Marriage of St. Catherine (detail)

One can be Christian-Catholic or not, but certainly what is unique about this religious belief is the dual nature of Jesus, or rather the union of those two natures, divine and human, achieved perfectly in Mary's womb (Council of Ephesus 431 AD). It was not easy to accept that Jesus might be – equally - divine and human at the same time and this is one of the major and most debated mysteries of Christianity.
On the threshold of the Renaissance the divine nature of Jesus was generally accepted in Europe: he is represented in mosaics and altarpieces as the triumphant on the throne or alive and most divine on the cross, without any suffering. What was more difficult for the European culture of the time was to accept his human nature, his mortality, the fact that he truly could have died on the cross, that he had really agonized. Hence, in the nudity of Jesus there could be no shame because his human condition is truthfully perfect, without sin. His genitalia do not convey anymore virility but humanity. Similarly, being nursed by his mother indicates the human need to be fed, to appease hunger.
Leo Steinberg, an art-historian who first wanted to address these issues in our modern times, argues that the evidence of this deliberate exposure or ostensive unveiling of the genitalia of the Christ Child serves as a pledge of God’s humanation[3].
This is the reason why paintings and sculptures lavished particular care representing Mary and the nude Child, Mary nursing Him, the Deposition and the Pietà – that is the corpse of Jesus - or the Circumcision.

J. Del Conte, Deposition (detail)

The importance of human flesh and sensuality are also to be found in sublime Baroque works, both in the ecstasy of Mary Magdalene, where the beautiful “Santa” oppressed by sin and in ecstatic contemplation often appears very seductive, sensual and somehow erotic[4], or in famous sculptures by Bernini such as Saint Teresa[5] and the blessed Ludovica Albertoni[6], still displayed in two Roman churches, where the saints are theatrically portrayed in mystical ecstasy. 

Whatevr Fanzine and Ludovica Albeetoni, S. Fracesco a Ripa, Rome

The limbs, lips and the clothes convey a carnal passion, waving unbelievably between sacred mysticism and orgasmic indecency. A cynical French, Renan, visiting Rome, and observing Saint Teresa commented: "Si c'est cela l'extase mystique, je connais bien des femmes qui l'ont éprouvée”. Perhaps he understood everything, or maybe nothing ...
Eroticism is certainly present, but its essence is dramatically religious and spiritual, the artist wants to show the divine love, enormously more powerful than human love, exploding in the body almost consumed by a rapture of uncontrollable euphoria.
Art had the mission to declare solemnly these religious movements.
Flesh and genitals, blood and nudity were there to represent the true humanity of Jesus, the image of Christ the Man-God.
The manifested feminine sensuality of mystic women, through the evidence of a physical passion, wanted to highlight the drama taking place in their hearts, in their souls.
The power of the images was to show God’s love and humanity, or better God's love for mankind.
If sexuality in religious art was not taboo and had nothing frivolous, there had to be a reason. And this is the reason.

[1] Among the most famous: Madonna and Child by Antoniazzo Romano, 1487, Palazzo Barberini, Rome
[2] Ki Tob: "Dio vide che era bello, Biblia, 1992
[3] The Sexuality of Christ in Renaissance Art and in Modern Oblivion, 1983
[4] For example a famous Mary Magdalene by Guido Cagnacci, 1625-27, Barberini Palace, Rome
[5] in the Church of Santa Maria della Vittoria, Cornaro Chapel
[6] in the Church of San Francesco a Ripa, Altieri Chapel

In Italiano su Isidora
In french: 

Troublantes extases

Rome est Amour, l’Amour est dans Rome autant que l’art qui l’illustre , entre autre, pour l’agrément de nos flâneries en ville. Le Beau, dans la succession de ses différents canons, héritage de l’art classique gréco-romain, exprime souvent la sensualité, voire l’érotisme comme en témoigne l’extravagante abondance de représentations de nus des deux sexes, dispersés dans la ville, concentrés dans les musées et préservés jusqu’au cœur même du Vatican.
De puissants modèles
Pour l’esthétique hellénistique et classique, la nudité masculine s’associe volontiers à la gloire, au triomphe, à une morale d’ordre supérieur, le corps parfait, d’harmonieux équilibre, pouvant passer pour privilège divin. C’est ainsi que les empereurs romains se sont fait représenter selon les modèles de la statuaire grecque la plus aboutie On verra cet idéal perdurer jusqu’au milieu du XVIIIème avec notamment ce célèbre hommage néo-classique d’Antonio Canova à Napoléon, figuré nu et héroïque,  en Mars désarmé et Pacificateur n’exprimant ni gêne, ni vulnérabilité mais plutôt force et puissance.
Quant à la nudité féminine, son message est assurément différent. Les gorges généreuses et les ventres voluptueux suggèrent fertilité, procréation, abondance. ¨Praxitèle, avec son Aphrodite de Cnide avait ajouté la séduction, ouvrant la voie aux innombrables Vénus et nymphes de toutes conditions peuplant mythes et poésies antiques.
La Renaissance fera ses délices esthétiques de cet idéal grec « dévoilé ». Du David à Florence et jusqu’à l’Adam de la Chapelle Sixtine, les maîtres renaissants ne dissimulent rien de ce que la nature a toujours anobli. La « Fornarina » de Raphaël apparaît ainsi seins nus, sa somptueuse beauté lui servant de pudeur. Quant aux allégories bibliques, pour un monde encore peu lettré et largement nourri de paganisme, elles sont à comprendre dans la traduction du pinceau sur la toile. L’art du peintre fait alors apparaître avec grâce et emphase, seins, fesses, organes génitaux, mimiques et postures on ne peut plus suggestives, comme pour mieux installer de nouveaux héros, à l’égal des Dieux anciens, dans le vraisemblable d’un nouveau Panthéon, celui de la culture chrétienne.
Une nudité d’autant plus sublimée
Génies de la communication parfois bien malgré eux, les commanditaires des œuvres d’art sacré ont laissé les corps s’incarner comme pour mieux libérer l’âme et lui donner toute sa crédibilité. D’où ces découvertes incongrues aux détour d’une chapelle ou devant un autel, ces compositions singulières si fortement sexualisées, telles ces madones allaitant l’enfant jésus dans son extrême nudité, images parfois choquantes[1] pour des consciences post Renaissance dans lesquelles un violent refoulement aura flétri le désir en sacrifiant du même coup quelque chose de la spiritualité. Car l’art Chrétien, s’autorisant la représentation du divin, devra en assumer toute la densité terrestre.
Déjà dans l’Ancien Testament, et tout particulièrement dans le Cantique des Cantiques, l’amour physique prend une place dominante : « …Que  tu es beau, mon bien-aimé, combien délicieux ! Notre lit n’est que verdure (1,16) (…) Son bras gauche est sous ma tête et sa droite m’étreint (2,6) (…)La courbe de tes flancs est comme un collier, œuvre des mains d’un artiste. Ton giron, une  coupe arrondie, que les vins n’y manquent pas ! (7,2)… »
Les spécialistes des Ecritures n’ont pas manqué d’y découvrir une dimension théologique d’envergure, ainsi pour  Gianfranco Ravasi, Cardinal de San Giorgio in Velabro, Président du Conseil Pontifical pour la Culture : « le Cantique des Cantiques ne voit pas le corps comme uniquement sexuel ni comme une vague métaphore céleste, mais le reconnaît plutôt comme le symbole qui associe l’histoire à l’éternité, la chair à l’esprit, l’éros à l’amour, les sensations aux sentiments, l’homme à Dieu (…)La beauté de l’homme  y est totale et globale, elle ignore toute distinction entre  corps et esprit, la  résurrection du Christ sera précisément la célébration de cette harmonie »[2].
C’est que le Christianisme et plus spécifiquement encore le dogme catholique repose sur la dualité unifiée de l’humain et du divin dans la nature de Jésus dès sa conception dans le ventre de marie (Concile d’Ephèse, 431). Cette notion d’égale présence de l’homme et de Dieu dans la nature du Christ aura été fortement débattue au point de demeurer un des grands mystères de la chrétienté.
On notera que rien ne s’opposait, au seuil de la Renaissance, à faire apparaître la nature divine de Jésus dans un corps apaisé, en triomphe, vivant et sans souffrance, voire même tout à fait divin sur la croix. Plus difficile sera, pour la culture occidentale d’alors, de devoir accepter une nature plus  nettement humaine, nature montrée dans  sa  mortalité, ses souffrances lors  de la passion, son agonie lors de la crucifixion. L’effort conceptuel va consister à présenter une nudité sans honte dès lors que la condition humaine de Jésus aura été pensée parfaite, sans péché. Ses organes génitaux n’expriment plus la virilité mais l’humanité dans son essence tout comme le fait d’être allaité par une mère attentionnée. Du reste les peintures et sculptures mettront un soin tout particulier à représenter Marie et l’enfant nu en « toute innocence », dans  de multiples scènes d’allaitement, ou encore des descentes de croix  plus ou moins emphatiques sur le corps du supplicié, et même des circoncisions. Cette exposition génitale délibérée du Christ fait dire à Léo Steinberg, éminent historien-critique d’art que l’ostentation des « genitalia » garantit précisément l’incarnation du Christ dans la communauté humaine[3].
La jouissance dans la prière et la foi

G. Cagnacci, l’extase de Marie Madeleine, Palais Barberini, Rome

L’art baroque regorge de cette chair humaine sensuelle  à l’instar de l’extase de Marie Madeleine[4], à la fois accablée par le péché et comme transfigurée dans sa contemplation séductrice et même érotique du divin, ou encore dans les sculptures du Bernin, telle l’extase de Sainte Thérèse[5] ou encore la Bienheureuse Ludovica Albertoni[6], théâtralisant leur accès de mysticisme.
Les membres, les lèvres, les vêtements, tout ici souligne la passion charnelle, mélange d’intensité spirituelle, par conséquent sacré, e et d’indécence quasi orgasmique. Ernest Renan, lors d’un séjour à Rome et devant Sainte Thérèse eu ce mot pour le moins cynique : « si c’est cela l’extase mystique, je connais bien des femmes qui l’ont éprouvée ».  Il ne pensait pas si bien dire d’un sujet qui fait exprimer par le corps toute l’intensité qui secoue l’âme lors de la découverte et de son contact avec Dieu. L’érotisme est ci certainement présent parce qu’il est en effet question d’amour mais d’un amour qui transcende l’humain et que la prière intense tente de réactiver ou d’entretenir
Ainsi l’art sacré s’est-il approprié cette mission quelque peu solennelle de représenter le fait religieux au plus intime de son vécu. La peau, les organes génitaux, le sang, la nudité devaient pouvoir accréditer au plus près l’humanité dans la nature divine de Jésus. Quant à la sensualité des grandes figures mystiques, elle a matérialisé on ne peut plus l’intensité de l’amour pour et dans Dieu, soit l’amour de Dieu pour l’humanité.
De fait si la sexualité dans l’art religieux pouvait laisser penser que le Diable s’y cachait, c’est que précisément Dieu n’en était pas si loin….

[1] Cf Antoniazzo Romano: Vierge à l’enfant, 1487, Palazzo Barberini, Rome
[2] Ki Tob: “Dio vide che era bello”, Biblia, 1992
[3]  La Sexualité du Christ dans l'art de la Renaissance et son refoulement moderne, Gallimard, 1987
[4] par exemple Guido Cagnacci, 1625-27, Palais Barberini, Rome
[5] Église de Santa Maria della Vittoria, chaplelle Cornaro
[6] Église de San Francesco a Ripa, chapelle Altieri

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Christiaan Santini, Rome, Italy / - Tour Designer, Tour Guide, Tour Manager / Official Tour Guide license issued by the Regional Administration of Rome (nr. 4545) / p.iva: 12307641006 / c.f.: sntcrs79e19h501o / Nationality: Italian-Dutch

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